De Gapende Financiële Kloof van de Gilded Age

0
6

Het was Mark Twain wie bedacht de term Gilded Age. Hij maakte het de titel van een satirische roman over de corruptie en het teveel na de burgeroorlog. Later, de Vergulde eeuw werd een label voor de jaren vanaf ongeveer 1870 tot 1900 en belicht de periode van excessen en ongelijkheid.

Een ding om te onthouden is dat de Gilded Age was niet de Gouden eeuw. Het was een tijd van welvaart, maar de rijkdom werd niet gelijkelijk gedeeld. Hoewel het was een tijd van weelde, het was ook een tijd van grote ontbering en armoede. Economische groei ging gepaard met een enorme ongelijkheid. Het resultaat was een periode van conflicten, onrust, corruptie, politieke rancune, en zelfs twijfels over de vraag of de Amerikaanse democratie levensvatbaar was. Als dat bekend klinkt voor ons vandaag de dag—nou ja, onze eigen tijdperk wordt vaak aangeduid als de Nieuwe Gilded Age.

Nu Kopen






Een van de belangrijkste drijfveren van de Gilded Age had te maken met de schaal. Voor de burgeroorlog, Amerikanen leefde in een kleine wereld—boerderijen, dorpen, kleine steden. Wat we zouden kunnen noemen de Tom Sawyer wereld dat Mark Twain nog uit zijn jeugd. Eten was in het lokaal. De productie is lokaal. Het nieuws kwam uit de buurt. Mensen waren provincies. Was het reizen per postkoets, die heeft een romantisch beeld in de films, maar was een god-awful manier om rond te krijgen.

Toen kwam de spoorwegen. De golden spike was gestampt om de eerste transcontinentale lijn in 1869, en plotseling burgers kunnen over het land in een week in plaats van maanden, en de schaal van Amerika was voor altijd veranderd. De grens, die had altijd gedefinieerd wat Amerika is over, verdwenen. Bedrijven werd een nationale reikwijdte. Door de jaren 1890, driekwart van al het vlees in het land kwam van een paar enorme slachthuizen van Chicago—onze eerste industriële schaal voedsel.

Plotseling burgers kunnen over het land in een week in plaats van maanden, en de schaal van Amerika was voor altijd veranderd.

We kunnen niet kijken uit op de grote stappen die het land gemaakt tijdens de periode in weerwil van ongebreidelde ongelijkheid. De middenklasse geprofiteerd. Wie zou niet willen dat elektrische verlichting en binnen-sanitair? Telefoons en trein reizen? Zelfs de eerste bewegende beelden?

Het vergulden van de Gilded Age werd geleverd door de rijken. Geslaagd in het bedrijfsleven, hetzij door hard werken of puur geluk, ze waanden zich een klasse apart—bevoorrechte, verwend en krachtig. Ze eigendom opzichtige herenhuizen, had genoeg van de dienstknechten, en over het algemeen leefden de Amerikaanse versie van royalty ‘ s. Een echtpaar in New York gaf een vijf uur durende partij voor 800 gasten die kosten $400,000—dat is $9 miljoen in geld van vandaag. Ze slikte een gemiddelde van vijf flessen vintage champagne per persoon—dus het was nogal een feestje.

Dit was in een tijd dat de gemiddelde arbeider die minder dan $10 per week te voeden zijn of haar familie. In 1890, vier duizend gezinnen hadden dezelfde welvaart als 11 miljoen minder fortuinlijke burgers en de top 1 procent bezit 90 procent van de natie rijkdom. In feite, het was tijdens de Gilded Age, die mensen begon te verwijzen naar de “één procent”, een term die heeft een comeback gemaakt in onze eigen tijd.

Niet dat de rest van de bevolking niet hard werken. Het was niet ongebruikelijk voor werknemers om in de 12-uur per dag, zes dagen per week. En ongeveer om de tien jaar was er een ernstige recessie die gemaakt dakloosheid en de werkloosheid en de werkelijke honger in een tijdperk waarin het sociale vangnet nog geen sprake was.